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Zorro ártico o zorro polar

El zorro ártico es uno de los representantes más famosos de la familia canina. Exteriormente, sobre todo se parece a los zorros, por lo que a veces se le llama el zorro polar. Sin embargo, el zorro ártico se distingue en un género separado, que tiene solo una especie.

Zorro ártico o zorro polar (Alopex lagopus).

El tamaño de un zorro polar es aproximadamente del tamaño de un zorro rojo: longitud del cuerpo 50-75 cm, longitud de la cola 25-30 cm Estos animales pesan en promedio 4-6 kg, pero los zorros polares con sobrepeso en invierno pueden pesar hasta 10-11 kg. Los zorros árticos se diferencian de los zorros por orejas más cortas enterradas en lana y patas rechonchas, cuyas almohadillas están cubiertas con lana. Estos animales tienen un sentido del olfato bien desarrollado y un oído muy fino, su vista es un poco más débil. La piel de los zorros árticos es muy gruesa, por lo tanto, la calidad de la piel de los zorros árticos es superior a la de los zorros comunes. Los zorros árticos son los únicos caninos que exhiben cambios de color estacionales. En verano, su pelaje se ve de color negro rojizo o marrón, pero la coloración invernal puede variar mucho. Hay dos formas de color del zorro ártico: blanco y azul. En la forma blanca, la piel de invierno es blanca como la nieve sin la más mínima mezcla de tonos extraños, esta forma es la más común. El zorro azul tiene un pelaje de invierno de color ceniza; estos animales son mucho menos comunes que los zorros blancos. A pesar de que el zorro blanco se ve más atractivo que el azul, el pelaje de este último se valora más. Además de la coloración, la piel de verano e invierno también se distingue por la calidad del pelaje. El pelaje de verano es relativamente raro, el pelaje de invierno es denso, uniforme y muy grueso, por lo que el animal parece estar envuelto en un abrigo de piel en invierno.

Zorro ártico blanco en piel de invierno. La lana blanca como la nieve es un disfraz ideal sobre un fondo de nieve.

La distribución de los zorros árticos es circumpolar, es decir, cubre el Polo Norte con un anillo continuo. Los zorros polares viven en la parte norte de Eurasia, América del Norte y en muchas islas circumpolares (Spitsbergen, Groenlandia, Novaya Zemlya, Commander Islands, el archipiélago canadiense, etc.). Su hábitat habitual es la tundra; en menor número, los zorros árticos se pueden encontrar en la tundra forestal, en las costas norteñas de los mares y océanos. Sin embargo, durante las migraciones invernales, los zorros árticos pueden salir a la superficie del hielo perenne y alejarse de la costa por una distancia impresionante. Por lo general, los zorros árticos abandonan sus áreas continentales hacia las costas de los mares y océanos durante varios cientos de kilómetros. La travesía más larga la realizó un zorro ártico, marcado en Taimyr y capturado en Alaska, ¡este animal recorrió 5000 km! En general, en invierno, los zorros árticos son propensos a la vagancia, ya que en busca de comida tienen que sortear un gran territorio, convirtiéndose a menudo en fieles compañeros de los osos polares nómadas. Pero en verano, por el contrario, estos animales llevan un estilo de vida estrictamente sedentario. Una parcela individual de zorros árticos puede ocupar de 2 a 20 km².

Un zorro azul recoge los restos de un cadáver de ballena.

Como todos los caninos, los zorros se instalan en madrigueras en el momento de la reproducción. Dado que hay una capa de permafrost en los suelos de la tundra ya a una profundidad de 1 m, no es tan fácil para los zorros árticos cavar un hoyo. Además, en la superficie plana de la tundra, la entrada a la madriguera se puede inundar con agua derretida (y también hay muchas de ellas aquí). Por lo tanto, los zorros árticos, a la menor oportunidad, intentan ocupar lugares más o menos elevados: aquí el suelo se calienta más profundamente y no hay amenaza de inundación. Los zorros árticos pueden explotar la misma madriguera durante varias generaciones seguidas, hasta 15-20 años. Pero incluso dejando el agujero viejo, intentan equipar uno nuevo en algún lugar cercano. A menudo, las grietas de la nueva madriguera se unen con la antigua y forman un solo laberinto. En dicha «ciudad» puede haber hasta 60-80 entradas, de las cuales 10-12 se operan simultáneamente. Y después de un tiempo, los zorros árticos pueden volver a dominar y completar los pasajes abandonados hace mucho tiempo. ¡Hay asentamientos conocidos de zorros polares que han estado habitados por animales durante varios siglos!

En invierno, los zorros árticos no hacen hogares, sino que pasan la noche en la nieve, cavando una pequeña depresión en ella. Los zorros árticos duermen profundamente y con un viento fuerte puedes acercarte a ellos. El estilo de vida familiar de los zorros árticos se asemeja al de los zorros: en invierno estos animales crían uno a uno, aunque pueden juntar varias piezas cerca de grandes presas, en primavera forman parejas y crían descendientes juntos. La cría se mantiene cerca de los padres, formando un grupo familiar, que vuelve a romperse con el invierno. Los zorros árticos se comunican entre sí con breves aullidos y chillidos.

El zorro ártico juega con el cadáver de un lemming capturado.

Por naturaleza, los zorros árticos son cautelosos y no les gusta correr riesgos innecesariamente. Al mismo tiempo, estos animales se caracterizan por la perseverancia, el ingenio e incluso la arrogancia. Habiéndose encontrado con un gran depredador, no tienen prisa por retirarse para siempre, sino que solo huyen, a la menor oportunidad, el zorro ártico reanuda los intentos de arrebatar una pieza y no se calma hasta que su perseverancia se ve coronada por el éxito. Sin embargo, solo su presa no tolera a los zorros árticos, y los depredadores toleran su presencia con calma. A menudo se puede ver a un oso polar comiendo presas rodeado de zorros árticos y gaviotas esperando en fila. Donde no se cazan los zorros árticos, se acostumbran a los humanos y se acercan a las viviendas. A veces, los zorros árticos hambrientos roban comida de patios, comida para perros y entran en graneros y casas. Estos animales incluso pueden ser domesticados para quitarles la comida de las manos, hay casos en los que jugaron con perros domésticos y cabras.

Los zorros salvajes miran a los naturalistas que los fotografían con curiosidad.

Los zorros árticos combinan dos estrategias para encontrar alimento: la caza activa y el freelogging. El zorro ártico nunca perderá la oportunidad de darse un festín con carroña o los restos de la comida de otra persona (incluso el cadáver de su propio pariente), y en invierno estos animales acompañan especialmente a los osos polares, contando con parte de sus presas. El zorro ártico, como un paje fiel, puede acompañar al mismo oso durante días y semanas. Al mismo tiempo, los zorros polares a menudo se cazan solos. En invierno, su principal presa son los lemmings, que los zorros árticos capturan debajo de la nieve. En verano, los zorros árticos deambulan en colonias de gansos blancos y brants, devastan los nidos de los búhos níveos, cazan perdices blancas y de tundra y otras aves pequeñas. Por esto, aves tan grandes como los búhos y los gansos blancos odian a los zorros árticos e inmediatamente lanzan un grito tan pronto como ven a un depredador desde lejos. El pequeño zorro ártico no puede resistir el ataque directo de un búho o un ganso, pero la caza en parejas a menudo permite que los zorros árticos engañen la vigilancia de las aves. Si el zorro ártico ya ha alcanzado la cría, entonces matará tantos polluelos como su boca pueda acomodar. Los zorros árticos a menudo cazan en la reserva y entierran lemmings, peces, pájaros grandes en el suelo o los esconden bajo el hielo.

El zorro ártico lleva un huevo robado entre los dientes.

En verano, los zorros árticos también pueden comer alimentos vegetales: bayas (arándanos, moras), brotes verdes, algas (algas marinas). A orillas de los mares, recogen peces, erizos de mar, estrellas de mar, moluscos, crustáceos, restos de focas, morsas, ballenas. Los zorros árticos dependen mucho de la cantidad de alimento principal: los lemmings. En años con un número bajo de estos roedores, los zorros árticos traen crías pequeñas; muchos zorros árticos adultos mueren en este momento de hambre. Pero en años con una gran cantidad de lemmings, los zorros árticos traen grandes crías, las más prolíficas entre los depredadores.

El zorro ártico atrapa un lemming.

La temporada de reproducción comienza relativamente tarde (en comparación con los zorros templados), en abril. En este momento, los animales se dividen en parejas, en algunas poblaciones se observaron uniones polígamas de 3 animales. Los machos rivales organizan peleas entre ellos por el derecho a poseer una hembra y coquetean con los elegidos que llevan un objeto entre los dientes (un palo, un trozo de nieve, un hueso). El embarazo dura de 49 a 56 días. Dos semanas antes de dar a luz, la hembra busca un agujero y lo limpia de escombros; si hay escasez de vivienda, las hembras pueden parir incluso al aire libre en algún lugar de los arbustos. Una camada contiene de 4-5 cachorros (en años de hambre) a 8-9 (en una temporada normal). En años con una gran población de lemming, ¡una hembra puede producir hasta 20 cachorros! A veces, la hembra puede incluso aceptar a los cachorros huérfanos del vecino, si sus madrigueras se han combinado en un solo sistema. Los cachorros del zorro blanco nacen con pelo ahumado, y los cachorros del zorro azul nacen con marrón. La hembra alimenta a los cachorros con leche durante 8-10 semanas, comienzan a salir de la madriguera a las 3-4 semanas de edad. Ambos padres alimentan a los jóvenes. Los cachorros de zorro ártico crecen muy rápido (los zorros más rápido) y alcanzan la madurez sexual en un año. La vida útil de los zorros árticos es de 6 a 10 años.

Los zorros árticos pelean por la hembra.

Entre los animales, los zorros árticos tienen pocos enemigos. Los zorros árticos pueden ser cazados por lobos, perros mapaches, zorros rojos más grandes y glotones. Ocasionalmente, un oso polar también puede atacar a un zorro polar, aunque generalmente este depredador no presta atención a los parásitos. Las aves rapaces grandes son peligrosas para los zorros árticos: águila real, azor, águila de cola blanca, cuervo, especies grandes de gaviotas y skúas, búho blanco y búho real, e incluso los cuervos pueden atacar a los zorros pequeños. Pero el principal enemigo de estos animales es el hambre y la inestabilidad alimentaria. Es la muerte frecuente de los zorros árticos en años de hambre lo que impide que la mayoría de los animales vivan hasta la vejez.

En caso de peligro, el zorro ártico corre rápido: sus patas de raquetas de nieve no le permiten caer a través de la nieve.

Además, los zorros árticos son susceptibles a diversas enfermedades, como los zorros, estos animales actúan como reservorio natural y portador de infecciones y gusanos. La enfermedad más famosa de los zorros árticos es la encefalitis ártica viral, también llamada salvaje, moquillo, rabia. Un animal infectado con un virus pierde todo el miedo y ataca a los animales más grandes, incluidos sus enemigos naturales: zorros rojos, glotones, perros, ciervos, humanos. Los animales mordidos están furiosos, pero los casos humanos de este virus son raros (a diferencia de la rabia real, que es fatal para los humanos). Además, los zorros polares a veces pueden lastimarse al roerse a sí mismos. Durante esta enfermedad, el animal comienza a morder su propio cuerpo y puede roer su cola, patas traseras, estómago, en casos severos, esto termina con la muerte del zorro ártico.

Los cachorros de zorro ártico adultos inspeccionan al fotógrafo desde el acantilado.

Durante mucho tiempo, la gente cazó zorros polares en aras de un pelaje hermoso y muy cálido. En los viejos tiempos, la población local cazaba durante todo el año e incluso tenía cachorros pequeños. La eficiencia de dicha caza se redujo debido a que otros animales (incluidos los propios zorros árticos) comieron los cadáveres de los zorros árticos capturados. La caza intensiva ha socavado las reservas de estos animales en muchas áreas y ahora está estrictamente regulada: solo se pueden cazar adultos, la temporada de caza se limita al otoño, los animales se alimentan para mantener el número. Dado que los zorros árticos se domestican fácilmente, comenzaron a criarse en cautiverio, lo que es mucho más efectivo. Los zorros polares no tienen pretensiones, comen bien una variedad de alimentos, se han criado diferentes formas de colores de zorros árticos: perla, mármol ártico, platino, plata. La piel de zorro ártico es más duradera que la piel de zorro; los productos fabricados con ella conservan su apariencia hasta por 9-12 años. La piel de zorro ártico larga, gruesa y muy esponjosa es el mejor material para los productos de diseño de lujo. Los líderes mundiales en la selección y cría de estos animales son Noruega y Finlandia.