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Osos hormigueros

Los osos hormigueros son animales inusuales con una apariencia bastante extraña, significativamente inferiores en popularidad a otras especies de animales. Solo hay cuatro especies de osos hormigueros: gigantes, de cuatro dedos, tamandua y enanos, todos ellos se combinan en la familia de osos hormigueros en el orden de no dientes completos. En consecuencia, los únicos parientes de los osos hormigueros son los armadillos y los perezosos, aunque exteriormente estos animales son completamente diferentes entre sí.

Oso hormiguero de cuatro dedos (Tamandua tetradactyla).

Los tamaños de los osos hormigueros varían en un rango muy amplio. Entonces, el oso hormiguero gigante más grande es simplemente enorme, su longitud corporal puede alcanzar los 2 m, de los cuales casi la mitad está en la cola, pesa 30-35 kg. El oso hormiguero enano más pequeño tiene una longitud corporal de solo 16-20 cm y pesa alrededor de 400 g. Tamandua y el oso hormiguero de cuatro dedos tienen una longitud corporal de 54-58 cm y pesan 3-5 kg.

La cabeza de los osos hormigueros es relativamente pequeña, pero el hocico es muy alargado, por lo que su longitud puede alcanzar el 20-30% de la longitud del cuerpo. Los osos hormigueros tienen un hocico muy estrecho, y las mandíbulas han crecido juntas de modo que el oso hormiguero apenas puede abrir la boca. De hecho, la cara del oso hormiguero se asemeja a una tubería, en cuyo extremo hay fosas nasales y una pequeña abertura para la boca. Además de todo, los osos hormigueros carecen por completo de dientes, pero una lengua larga se extiende a lo largo de todo el hocico, y los músculos con los que está unida son sin precedentes poderosos: ¡los músculos que controlan la lengua están unidos al esternón! La lengua del oso hormiguero gigante mide 60 cm de largo y se considera la más larga entre todos los animales terrestres.

Un cachorro de oso hormiguero gigante, sentado sobre el lomo de su madre, sacó su larga lengua. En términos de flexibilidad y movilidad, la lengua de los osos hormigueros se puede comparar con la de una serpiente.

Los ojos y orejas de los osos hormigueros son pequeños, el cuello es de longitud media, pero parece más corto, ya que no es muy flexible. Las patas son fuertes y terminan en poderosas garras. Solo estas garras, largas y curvas como ganchos, recuerdan la relación de los osos hormigueros con los perezosos y los armadillos. La cola de estos animales es larga, y en el oso hormiguero gigante es completamente inflexible y se dirige todo el tiempo paralela a la superficie de la tierra, y en otras especies es musculosa y tenaz, con su ayuda los osos hormigueros se mueven entre los árboles. El pelaje de los osos hormigueros leñosos es corto, mientras que el del oso hormiguero gigante es largo y muy duro. Especialmente pelo largo en la cola, lo que le da a la cola del oso hormiguero gigante una similitud con una escoba. La coloración del oso hormiguero gigante es marrón, las patas delanteras son más claras (a veces casi blancas), una raya negra se extiende desde el pecho hasta la espalda. El resto de las especies de osos hormigueros están coloreadas en tonos contrastantes de color marrón amarillento y blanco, el tamandua se ve especialmente brillante.

Las almohadillas hinchadas de las patas son de color naranja brillante en el oso hormiguero pigmeo (Cyclopes didactylus)

Los osos hormigueros, como el resto de la orden de los No Dientes, viven exclusivamente en Estados Unidos. La mayor variedad de osos hormigueros gigantes y enanos, viven en Centro y la mayor parte de América del Sur. Tamandua vive solo en la parte central de América del Sur: Paraguay, Uruguay y Argentina. La especie más al norte es el oso hormiguero de cuatro dedos, cuyo rango se extiende desde Venezuela hacia el norte hasta México inclusive. El oso hormiguero gigante habita las llanuras cubiertas de hierba (pampas), y el resto de las especies están estrechamente relacionadas con los árboles y, por lo tanto, viven en bosques raros. El ritmo de vida de estos animales es pausado. La mayor parte del tiempo caminan por el suelo en busca de comida, al mismo tiempo que revuelven piedras, maderas flotantes, tocones que se cruzan en el camino. Debido a las largas garras, los osos hormigueros no pueden apoyarse en todo el plano de la pata, por lo que las colocan un poco oblicuamente y, a veces, se apoyan en el dorso de la mano. Todos los tipos de osos hormigueros (excepto el gigante) trepan fácilmente a los árboles, aferrándose a sus garras con garras y agarrándose con su cola prensil. En las coronas, examinan la corteza en busca de insectos.

Estos animales están activos con más frecuencia en la oscuridad. Los osos hormigueros se acuestan acurrucados y cubiertos con la cola, y las especies pequeñas intentan elegir lugares más modestos, y un oso hormiguero gigante puede dormirse fácilmente en medio de una llanura desnuda: este gigante no tiene a nadie a quien temer. En general, los osos hormigueros no son muy inteligentes (el intelecto de todos los desdentados está poco desarrollado), pero sin embargo en cautiverio les gusta jugar entre ellos, organizando torpes peleas. En la naturaleza, los osos hormigueros viven solos y rara vez se encuentran.

Los osos hormigueros gigantes del zoológico hicieron un escándalo amistoso.

Los osos hormigueros se alimentan exclusivamente de insectos y no todos seguidos, sino solo de las especies más pequeñas: hormigas y termitas. Tal selectividad está asociada con la ausencia de dientes: dado que el oso hormiguero no puede masticar la comida, se traga los insectos enteros y en el estómago son digeridos por un jugo gástrico muy agresivo. Para que la comida se digiera más rápido, debe ser lo suficientemente pequeña, por lo que los osos hormigueros no comen insectos grandes. Sin embargo, el oso hormiguero facilita el trabajo de su estómago frotando parcialmente o aplastando insectos contra el paladar duro en el momento de tragar. Dado que la comida de los osos hormigueros es pequeña, se ven obligados a absorberla en grandes cantidades, por lo que están en constante búsqueda. Los osos hormigueros se mueven como aspiradoras vivientes, inclinando la cabeza hacia el suelo y oliendo y chupando constantemente todo lo comestible (su sentido del olfato es muy agudo). Al poseer una fuerza desproporcionadamente grande, derriban ruidosamente la madera flotante, y si se encuentran con un montículo de termitas en su camino, organizan una verdadera derrota en él. Con poderosas garras, los osos hormigueros destruyen el montículo de termitas y rápidamente lamen las termitas de la superficie. Durante la fiesta, la lengua del oso hormiguero se mueve a una velocidad tremenda (¡hasta 160 veces por minuto!), Por eso tiene músculos tan poderosos. Los insectos se adhieren a la lengua gracias a la saliva pegajosa, las glándulas salivales también alcanzan tamaños enormes y se adhieren al esternón, como la lengua.

Un par de osos hormigueros gigantes recorren el territorio en busca de comida.

El apareamiento en osos hormigueros gigantes ocurre dos veces al año; en primavera y otoño, otras especies se aparean con más frecuencia en otoño. Dado que los osos hormigueros viven solos, rara vez hay más de un macho cerca de una hembra, por lo que estos animales no tienen rituales de apareamiento. El macho encuentra a la hembra por olfato, los osos hormigueros guardan silencio y no emiten señales especiales de llamada. El embarazo dura de 3-4 (en el enano) a 6 meses (en el oso hormiguero gigante). La hembra da a luz a un cachorro, bastante pequeño y desnudo, que se sube de forma independiente a su espalda. A partir de ese momento, ella siempre lo usa, y el cachorro se aferra tenazmente a su espalda con garras. En un oso hormiguero gigante, un cachorro pequeño es generalmente difícil de encontrar, porque está enterrado en la piel áspera de su madre. Las hembras Tamandua a menudo, mientras se alimentan de un árbol, plantan al cachorro en alguna rama, habiendo completado todos sus asuntos, la madre toma al cachorro y baja. Los cachorros de osos hormigueros pasan mucho tiempo con su madre: durante el primer mes son inseparables en su espalda, luego comienzan a descender al suelo, ¡pero permanecen conectados con la hembra hasta por dos años! No es raro ver a una hembra de oso hormiguero cargando en su espalda un «cachorro» casi de su mismo tamaño. Las diferentes especies alcanzan la madurez sexual en 1-2 años. Los osos hormigueros gigantes viven hasta 15 años, tamandua – hasta 9.

Una hembra de oso hormiguero gigante con un cachorro en la espalda.

En la naturaleza, los osos hormigueros tienen pocos enemigos. En general, solo los jaguares se atreven a atacar a los grandes osos hormigueros gigantes, pero este animal tiene un arma contra los depredadores: garras de hasta 10 cm de largo. En caso de peligro, el oso hormiguero cae de espaldas y comienza torpemente a balancear las cuatro patas. El absurdo externo de tal comportamiento es engañoso, el oso hormiguero puede infligir heridas graves. Las especies pequeñas son más vulnerables, además de los jaguares, las grandes boas y águilas pueden atacarlos, pero estos animales también se defienden con la ayuda de garras. Además de darse la vuelta sobre sus espaldas, pueden sentarse sobre su cola y luchar con sus patas, y el oso hormiguero pigmeo hace lo mismo, colgando de su cola de la rama de un árbol. Tamandua también usa un olor desagradable como protección adicional, por lo que los lugareños incluso lo llamaron «apestoso del bosque».

Tamandua (Tamandua mexicana) en postura defensiva.

Todas las especies de osos hormigueros son infértiles por naturaleza y dependen mucho de fuentes específicas de alimento, por lo que estos animales difícilmente pueden restaurar su número en los lugares donde son exterminados. Los residentes locales siempre han cazado estos animales por su carne, por lo que el oso hormiguero gigante ya figura en el Libro Rojo como en peligro de extinción. Sin embargo, el mayor peligro para ellos no son los cazadores, sino la destrucción de hábitats naturales. En los zoológicos, los osos hormigueros tampoco son comunes, posiblemente debido al escaso interés del público por un animal poco conocido. Al mismo tiempo, mantener a estos animales en cautiverio resultó sorprendentemente fácil. Los osos hormigueros gourmet en cautiverio cambian fácilmente a alimentos inusuales: con gusto comen no solo insectos, sino también carne picada, bayas, frutas y, especialmente, les encanta … la leche.

El asistente del zoológico alimenta termitas al oso hormiguero desde un recipiente especial.