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Gorbatki

Las jorobadas son uno de los insectos más asombrosos que llaman la atención con una forma de cuerpo inusual. Pero no eran muy conocidos porque su pequeño tamaño los hace invisibles para los observadores ordinarios. Las ballenas jorobadas forman una familia separada en el orden de los homópteros, sistemáticamente están muy cerca de las cigarras y sus parientes más lejanos son varias especies de pulgones. Estos insectos son muy diversos: hay aproximadamente 600 géneros y 3200 especies de jorobadas en el mundo.

Jorobadas de la membrana lunar (Membracis lunata).

La mayoría de las especies varían en tamaño desde 4 mm hasta un par de cm, por lo que no son fáciles de ver. Es aún más difícil con este tamaño ver la estructura del cuerpo. La pequeña cabeza de la jorobada tiene una trompa corta, un par de ojos compuestos relativamente grandes y un par de antenas cortas. Seis piernas son de la misma longitud y tienen una pequeña cantidad de segmentos; las extremidades no están adaptadas para el movimiento activo. Un par de alas es igual a la longitud del cuerpo o la excede ligeramente, por lo general las alas son transparentes y delicadas, con menos frecuencia duras y coloreadas para que coincidan con el color del cuerpo. Pero lo más sorprendente es el pecho de la jorobada, o mejor dicho, su parte superior mirando hacia la espalda. Su tamaño aumenta tanto que sobresale por encima del cuerpo como una joroba (de ahí el nombre). En algunas especies, la protuberancia del pecho puede dirigirse hacia adelante y cubre la cabeza, en otras, se dirige hacia arriba y hacia atrás y cubre el abdomen. La forma misma de esta protuberancia es increíblemente diversa. En la versión más simple, simplemente se aplana desde los lados; en muchas especies, la protuberancia se alarga en forma de espina, gancho o adquiere una forma esférica. En los casos más difíciles, se ramifica en varios «cuernos», decorados con vellosidades y guirnaldas enteras de bolas.

Ancla stylocentris jorobada (Stylocentrus ancora) con extraños «cuernos» que en realidad son senos de insectos.

El color de las ballenas jorobadas suele ser verde o negro, al mismo tiempo, muchas especies están decoradas con puntos brillantes. Parecería que una forma de cuerpo tan increíble complica la vida de estos insectos, pero en realidad les permite esconderse de los enemigos. Los adornos que sobresalen de las jorobadas se asemejan a las espinas de las plantas, y esta similitud se ve reforzada por la baja movilidad de los insectos.

La forma del cuerpo de la umbonia de cuernos grandes (Umbonia crassicornis) imita la espina de una planta.

Las jorobadas viven en todos los continentes, pero América del Sur es el centro de la diversidad de especies. En el hemisferio norte, las especies de estos insectos son relativamente pocas y parecen mucho más modestas que sus contrapartes tropicales. La residencia típica de las ballenas jorobadas son las partes verdes de las plantas, y las larvas se encuentran con mayor frecuencia en la vegetación herbácea y los adultos en los tallos de árboles y arbustos. Estos insectos se pueden encontrar individualmente y pueden formar grupos masivos. La mayoría de las veces, se sientan inmóviles sobre los tallos, y solo ocasionalmente se arrastran hacia una nueva rama o tallo.

Incluso una acumulación de umbonia cimarrón no atrae la atención de los depredadores, ya que todos juntos se parecen a una rama espinosa.

Esta falta de movilidad se debe a la dieta de estos insectos, ya que se alimentan exclusivamente de la savia de las plantas sobre las que se posan. Chupan el jugo con una fuerte probóscide. El exceso de líquido se excreta del cuerpo en forma de secreciones dulces, que a las hormigas les encanta recolectar. En este sentido, las jorobadas son similares a sus parientes lejanos de los pulgones. En general, mantienen relaciones pacíficas con las hormigas, y algunas especies incluso las imitan exteriormente. Las hormigas no solo ordeñan a los escarabajos jorobados, sino que también los protegen de los depredadores. A pesar de una dieta tan específica, las jorobadas no causan daños graves a las plantas, pero todo porque son relativamente poco fértiles.

La ballena jorobada clavata (Cyphonia clavata) no solo tiene complejas decoraciones, sino que también se disfraza de hormiga.

A diferencia de los pulgones, que pueden reproducirse casi continuamente, las jorobadas tienen solo una generación por año. La fertilización en estos insectos es interna, ponen huevos en los tallos, hojas, raíces de las plantas o en la hendidura de la corteza. Los huevos de estos insectos son muy pequeños, por el lado de su acumulación parecen manchas blancas. En especies de la zona templada, la invernada ocurre precisamente en la etapa de huevo. Las larvas que nacen de los huevos se llaman ninfas. En general, la estructura de su cuerpo se asemeja a los insectos adultos, aunque no tienen tales decoraciones. Como regla general, las larvas son variadas y no parecen adultos en color. Después de varias mudas sucesivas, crecen hasta el tamaño de sus padres. Es interesante que las jorobadas a menudo muestren preocupación por su descendencia. Las hembras se sientan cerca de huevos y larvas, mientras pueden admitir hormigas, y asustan a otros insectos con el zumbido de las alas. A veces, varias hembras unen sus esfuerzos para proteger a la descendencia o hacen cortes en los tallos de las plantas para facilitar que las larvas lleguen a la savia.

Las hormigas cuidan una hembra jorobada de color rojo brillante (derecha), sus larvas de ninfa (ibid.) Y huevos (masa blanca a la izquierda).

La mayoría de las ballenas jorobadas todavía están poco estudiadas y son de gran interés para la ciencia. Para los humanos, no traen ningún beneficio obvio, así como daño, pero, sin duda, necesitan protección, como una de las criaturas más asombrosas de nuestro planeta.

Una hembra jorobada de membrana lunar está al lado de una ninfa de la misma especie.