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focas

En el sentido más amplio de la palabra, las focas pueden considerarse todos los representantes del orden Pinnípedos, pero generalmente este nombre significa animales de la familia de las focas reales. Están estrechamente relacionados con la familia de las focas con orejas (focas y leones marinos) y las morsas. Los parientes lejanos de las focas son, por un lado, los depredadores terrestres y, por otro, los cetáceos, que han cambiado por completo a un estilo de vida acuático. La variedad de focas es relativamente pequeña, en total hay unas 20 especies.

Foca común (Phoca vitulina).

La aparición de las focas indica claramente su estilo de vida acuático. Al mismo tiempo, no han perdido completamente su conexión con la tierra como los cetáceos. Todas las especies de focas son animales bastante grandes que pesan desde 40 kg (para una foca) hasta 2,5 toneladas (para un elefante marino). Sin embargo, incluso los animales de la misma especie difieren mucho en peso en diferentes épocas del año, ya que acumulan reservas estacionales de grasa. El cuerpo de las focas es alargado y redondeado al mismo tiempo, los contornos del cuerpo son aerodinámicos, el cuello es corto y grueso, la cabeza es relativamente pequeña con un cráneo aplanado. Las extremidades de las focas se convirtieron en aletas planas, las manos y los pies estaban más desarrollados y la cintura de los hombros y la cadera se acortaron.

Foca común en tierra.

Por lo general, cuando se mueven por tierra, las focas se apoyan en las extremidades anteriores y el abdomen, mientras que las traseras se arrastran por el suelo. En el agua, las aletas delanteras actúan como un timón y apenas se utilizan para remar. Esto es significativamente diferente del método de movimiento de las focas con orejas, que utilizan activamente todas las extremidades para moverse tanto en tierra como bajo el agua. Las focas reales no tienen aurículas y el canal auditivo está cerrado por un músculo especial durante el buceo. A pesar de esto, las focas tienen buen oído. Pero los ojos de estos animales, por el contrario, son grandes, pero miopes. Esta estructura de los órganos de la visión es característica de los mamíferos acuáticos. De todos los sentidos, las focas tienen el mejor sentido del olfato. ¡Estos animales captan perfectamente los olores a una distancia de 200-500 m! También tienen vibrisas táctiles (comúnmente llamadas bigotes), que ayudan a navegar entre obstáculos submarinos. Además, algunas especies de focas son capaces de ecolocalización, con lo que localizan presas bajo el agua. Es cierto que sus habilidades de ecolocalización son mucho más débiles que las de los delfines y las ballenas.

El rostro sonriente de la foca leopardo (Hydrurga leptonyx).

Como la mayoría de los animales acuáticos, las focas no tienen genitales externos, o mejor dicho, están escondidas en los pliegues del cuerpo y son completamente invisibles desde el exterior. Además, las focas no presentan dimorfismo sexual: los machos y las hembras tienen el mismo aspecto (excepto la foca encapuchada y el elefante marino, cuyos machos tienen «decoraciones» especiales en la cara). El cuerpo de las focas está cubierto de pelo corto y duro, que no impide su movimiento en la columna de agua. Al mismo tiempo, la piel de las focas es muy gruesa y muy apreciada en el comercio de pieles. El cuerpo de las focas también está protegido del frío por una gruesa capa de grasa subcutánea, que asume la principal función termorreguladora. El color del cuerpo en la mayoría de las especies es gris oscuro, marrón, algunas especies pueden tener un patrón moteado o un color contrastante.

Foca leopardo en la orilla.

Las focas están muy extendidas; en total, las áreas de distribución de diferentes especies cubren todo el mundo. Las focas alcanzaron la mayor diversidad en las frías latitudes del Ártico y la Antártida, pero la foca monje, por ejemplo, vive en el Mediterráneo. Todas las especies de focas están estrechamente relacionadas con el agua y viven en las costas de los mares y océanos o en vastas extensiones de hielo (perenne).

La foca cangrejera (Lobodon carcinophagus) dormita sobre un fragmento de iceberg a la deriva.

Varias especies de focas (Baikal, focas del Caspio) viven aisladas en los lagos interiores de los continentes (Isla Baikal y Mar Caspio, respectivamente). Las focas reales deambulan distancias cortas, no tienen largas migraciones como las focas peleteras, por ejemplo. La mayoría de las veces, las focas forman agrupaciones (colonias) en la costa o en el témpano de hielo. A diferencia de otros pinnípedos (lobos marinos, leones marinos, morsas), las verdaderas focas no forman manadas densas y numerosas. También tienen un instinto de manada mucho más débil: por ejemplo, las focas se alimentan y descansan independientemente unas de otras y solo controlan el comportamiento de sus compañeros en caso de peligro. Estos animales no se pelean entre sí (a excepción de la época de apareamiento), se han observado casos en los que, durante la muda, las focas se rascaban la espalda de forma amistosa, ayudando a deshacerse de la lana vieja.

Las focas toman el sol en la roca costera.

Las focas en la orilla son torpes e indefensas: generalmente se encuentran cerca del agua, de vez en cuando se zambullen en el ajenjo en busca de presas. En caso de peligro, se apresuran a bucear, mientras se mueven con esfuerzo visible, pero una vez en el agua nadan rápida y fácilmente. Las focas pueden sumergirse a grandes profundidades y permanecer bajo el agua durante mucho tiempo. El poseedor del récord en esto es la foca de Weddell, que puede estar bajo el agua durante 16 minutos, ¡mientras se sumerge a una profundidad de 500 m!

Las focas se alimentan de varios animales acuáticos: peces, moluscos, grandes crustáceos. Diferentes especies prefieren cazar diferentes presas, por ejemplo, focas leopardo – pingüinos, focas cangrejeras – crustáceos, etc.

Una foca leopardo atrapó a un pingüino.

Todas las especies de focas se reproducen una vez al año. Durante el celo, se producen escaramuzas entre machos. Los machos de foca encapuchada tienen una excrecencia en la nariz, que se infla cuando el animal está excitado. Hinchando la nariz y rugiendo ruidosamente, los gatos encapuchados luchan por la atención de las hembras. Los elefantes marinos tienen una nariz carnosa y parecen una trompa corta; los machos enojados no solo rugen e inflan la nariz durante las colisiones, sino que también se muerden entre sí, causando heridas graves. El embarazo de las hembras dura casi un año. Las focas siempre dan a luz a una sola, pero a un cachorro grande y desarrollado.

En muchas focas, las crías están cubiertas con un pelaje blanco bebé, que es completamente diferente a la coloración de los adultos, por lo que se les llama focas blancas.

Aunque al principio las focas no pueden acompañar a su madre en el agua, están bien adaptadas a las bajas temperaturas y pasan la primera vez constantemente en hielo. Los bebés crecen rápido gracias a la leche extremadamente alta en grasas que es rica en proteínas.

Escucha voces

A pesar del nombre, las focas no tienen nada que ver con los gatos. Estos son mamíferos pinnípedos pertenecientes a la familia de las focas orejas. Sus parientes más cercanos son animales con otro nombre “felino”: leones marinos. En total, hay 7-9 especies de lobos finos (los científicos aún no han llegado a un consenso sobre cuántas), que se dividen en dos géneros: lobos finos del norte (1 especie) y lobos finos antárticos (todas las demás especies).

Lobo fino de Kerguelen (Arctocephalus gazella).

La apariencia de estos animales es típica de los pinnípedos. Tienen un cuerpo alargado, un cuello relativamente corto, una cabeza pequeña y sus extremidades están aplanadas y convertidas en aletas. En comparación con las focas reales, las focas peleteras no son tan gordas y se mueven por tierra usando las cuatro extremidades, mientras que las focas se arrastran sobre su vientre arrastrando sus patas traseras. La cola de estos animales es tan corta que es prácticamente invisible. A diferencia de las focas reales, las focas peleteras tienen orejas, razón por la cual recibieron el nombre de focas con orejas.

Las orejas de los lobos marinos son muy pequeñas, al principio no las notarás.

Los ojos de estos animales son grandes y oscuros, como cubiertos de humedad. Los lobos marinos son bastante miopes, aunque tienen una audición y un olfato bien desarrollados. Estos animales también son capaces de ecolocalizarse como los delfines, el pelaje de las focas, aunque corto, es muy denso, por lo que es muy apreciado. El color de los animales suele ser marrón, a veces casi negro. Las focas recién nacidas son siempre de color negro puro, después de la muda usan un pelaje gris juvenil (es decir, típico solo para animales jóvenes). Los machos y las hembras de los lobos marinos difieren mucho en tamaño: los machos se ven más masivos debido a un cuello grueso y son 4-5 veces más grandes que las hembras. El peso de los machos de un gran lobo marino del norte puede alcanzar los 100-250 kg, mientras que las hembras pesan solo 25-40 kg.

Lobo marino para dormir.

Las focas viven en las costas de los mares y océanos y nunca se encuentran en aguas interiores. Dado que estos animales son más móviles que las focas, a menudo ocupan costas rocosas no solo suaves sino también empinadas. El rango de varias especies cubre toda la cuenca del Pacífico desde Alaska y Kamchatka en el norte hasta Australia y las islas subantárticas en el sur. Además, el lobo marino del Cabo vive en la costa del desierto de Namib en Sudáfrica. ¡Este es el único mamífero marino del que se puede decir que vive en el desierto!

Las focas tienen un carácter de manada pronunciado, sus colonias cuentan con varios miles de animales, que a menudo viven en condiciones de hacinamiento y hacinamiento. Por lo general, los animales descansan en la orilla y salen al mar para alimentarse. Sin embargo, cada una de estas cacerías puede durar hasta 2-3 días, por lo que las focas también pueden dormir en el agua.

Cría de focas.

Además, todas las especies de lobos marinos migran. Por lo general, las migraciones tienen lugar en dirección norte-sur dentro del rango de distribución de cada especie. Los lobos marinos del norte realizan migraciones particularmente distantes, desde Kamchatka navegan miles de kilómetros al sur e invernan en California. Las migraciones están asociadas con el hecho de que durante la temporada de reproducción, los lobos marinos se encuentran en aguas más frías ricas en alimentos. En las colonias estrechas, los animales se comportan de manera diferente: las hembras pequeñas tienen un carácter manso y, por regla general, no entran en conflicto entre sí, pero el temperamento de los machos no es en absoluto «felino». A menudo resuelven las cosas entre ellos, y no solo lo hacen durante la temporada de apareamiento. No le cuesta nada a un macho adulto morder a una hembra más pequeña o tirar la cría a un lado si cree que se interponen en su camino. En las colonias, las focas se comportan bastante ruidosamente, sus lugares de mentira se anuncian con ruido, en contraste con las focas, que son prácticamente silenciosas. A pesar del estilo de vida gregario, las focas no se solidarizan y no realizan acciones conjuntas organizadas: cada animal caza solo, individualmente viene y sale de la costa. Al mismo tiempo, estos animales tienen un alto nivel de inteligencia, aprenden rápidamente y son capaces de aprender muchos comandos complejos.

Las focas se alimentan principalmente de peces, con menos frecuencia pueden comer cefalópodos. En el agua, son depredadores diestros y rápidos, además, son bastante voraces. Para el otoño, las focas acumulan una capa gruesa de grasa subcutánea.

Este lobo fino de Nueva Zelanda (Arctocephalus forsteri) se siente completamente libre en el agua.

Los lobos marinos se reproducen en primavera. Solo en los lobos finos del norte la primavera llega en mayo-junio, mientras que en los lobos finos del sur, por el contrario, en noviembre. Durante el período de celo, los machos nadan hasta las colonias de verano y ocupan áreas de acuerdo con su estado: machos grandes en el medio de la colonia, pequeños y débiles, en la periferia. Los machos comienzan a rugir fuerte, marcando así los límites de sus territorios. Si los intereses de los vecinos chocan, las focas entran en batalla entre sí, mordiendo ferozmente el cuello del oponente. Sin embargo, con mayor frecuencia se limitan a una demostración de fuerza, evitando enfrentamientos directos. Las hembras pueden moverse libremente por el territorio de la colonia, sin embargo, cada macho observa con celo a sus amigos y hace todo lo posible para evitar que la hembra abandone el territorio del rival. Por lo tanto, se forma un harén alrededor de cada macho, su tamaño y número dependen del estado del macho: las cuchillas grandes en un harén pueden tener hasta 20 hembras, las pequeñas, solo unos pocos individuos.

Un lobo marino macho protege a dos hembras, no permitiendo que otros machos se acerquen a ellas.

El embarazo de las hembras dura un año, por lo que el parto también ocurre durante la temporada de celo. Cada hembra da a luz en el mismo harén y durante los primeros días cuida con cuidado al cachorro, cuyo peso es de solo 2 kg. Entonces la madre se ve obligada a dejar al bebé para que se alimente en el mar. Los cachorros permanecen en la orilla y están expuestos a muchos peligros de … los padres. El hecho es que los formidables mordiscos no son una ceremonia con su propia descendencia y pueden simplemente aplastar a los niños con su peso o arrojarlos a un lado. Es durante este período que muere un número considerable de cachorros. La segunda ola de peligro llega después de un par de meses, cuando las crías comienzan a meterse en el agua. Los animales sin experiencia suelen ser víctimas de tiburones y orcas. En la costa chilena, las orcas vienen especialmente a las costas en este momento para engordar en presas fáciles. En busca de lobos marinos, incluso se los arroja al oleaje.

El SEAL hace saltos increíbles en un esfuerzo desesperado por alejarse del tiburón.

Además de los enemigos naturales, la caza también ocasiona daños considerables a las poblaciones. Y hasta el día de hoy, la extracción de sellos se lleva a cabo a escala industrial. Solo se matan las crías (su pelaje es de la mejor calidad), además de las pieles, también se utiliza la carne y grasa de estos animales. Sin embargo, el botín principal es para la industria de la moda. Algunas subespecies de lobos marinos están al borde de la extinción.