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Cangrejos herradura

La historia sobre los cangrejos herradura debería comenzar con su nombre. En algunas lenguas europeas, estos animales se denominan cangrejos reales o cangrejos herradura, aunque no parecen en absoluto herraduras. Sí, y están conectados con los cangrejos por una relación muy distante, pero de hecho, los cangrejos herradura están más cerca de las arañas y los escorpiones. Llama la atención que todos sus parientes ahora vivan en tierra, mientras que los cangrejos de herradura acuáticos son los únicos miembros de la extinta clase Merostomaceae, cuyos miembros en tiempos prehistóricos estaban muy extendidos en los mares y océanos. Por lo tanto, estos asombrosos animales pueden llamarse legítimamente fósiles vivientes.

Polifemo de cangrejos herradura (Limulus polyphemus) en Pleasant Bay, Massachusetts, Estados Unidos.

En cuanto a su nombre ruso, está bastante justificado: la cola de estas criaturas, de hecho, se parece a una espada afilada. Pero en la apariencia de cangrejos herradura, él no es el principal. El cuerpo segmentado de estos animales se divide en cefalotórax (de ahí que esté claro que no tienen cuello) y abdomen. En la parte inferior del cefalotórax hay seis pares de extremidades: el primer par se llama quelíceros – con ellos los cangrejos herradura agarran presas; el segundo par se llama pedipalpos (tentáculos de las patas) – con ellos los cangrejos herradura sostienen y cortan a la presa; los otros cuatro pares de patas se utilizan para el movimiento, y tres de ellos terminan en pinzas, lo que significa que en ocasiones se pueden utilizar con fines auxiliares. Algunos de los segmentos abdominales también tienen patas diminutas, pero no participan en la marcha. El primer par de estas patas sirve para la reproducción, y en el resto hay branquias, es decir, los cangrejos herradura respiran, en el sentido literal de la palabra, con las patas. Además de eso, los cangrejos herradura no tienen la sangre habitual saturada de hemoglobina roja; es reemplazada por hemolinfa, en la que el oxígeno es transportado por hemocianina azul.

Desde arriba, su cuerpo está cubierto por un caparazón marrón sólido y sucio, similar al casco de un soldado olvidado en el campo. Sin embargo, el «casco» tiene ojos – tenues, pero capaces de distinguir entre luz visible y ultravioleta. Además de estos ojos complejos y facetados, hay 7 ojos más primitivos en el caparazón, la parte inferior del cuerpo e incluso la cola del cangrejo herradura.

En la parte posterior del caparazón, puede ver una ruptura profunda: este es el lugar donde el cefalotórax se une con el abdomen.

En este lugar, el cuerpo de los cangrejos herradura se puede doblar, lo cual es muy útil, porque en general, el animal cubierto con una concha se ve muy torpe. Al final de esta descripción, debe agregarse que la longitud corporal de los cangrejos herradura alcanza los 50-90 cm. ¡En comparación con las arañas, estas son verdaderas gigantes! Los machos son más pequeños que las hembras, pero por lo demás no se diferencian de ellos.

En total, se conocen 4 especies de cangrejos herradura en el mundo, y tres de ellos viven en el sudeste asiático, y uno, en la costa atlántica de América del Norte: desde Canadá en el norte hasta México en el sur. A pesar de la lejanía de sus áreas de distribución, el estilo de vida de todas las especies es el mismo. Los cangrejos herradura viven en el fondo de la franja costera, donde las profundidades no superan los 4-10 m, estos animales caminan la mayor parte del tiempo, aunque debido al bajo caparazón se crea la impresión de que los «cascos» se arrastran. Si es necesario, pueden nadar, rastrillar el agua con branquias. Eso es solo para zarpar, el cangrejo herradura tiene que darse la vuelta y nadar con su caparazón hacia abajo.

Los cangrejos de herradura gigantes (Tachypleus gigas) nadan boca abajo en las aguas de Filipinas.

En caso de peligro, los cangrejos herradura descansan contra el suelo con una cola afilada y se entierran en la arena, utilizando patas para caminar con pinzas para cavar. Además, volteados, de alguna manera se doblan y dirigen la punta de la cola hacia el enemigo. La cola también ayuda a los cangrejos herradura a rodar desde la espalda hasta el abdomen, pero en tierra esta técnica a menudo no funciona.

Este cangrejo herradura de tres dientes (Tachypleus tridentatus) tuvo mala suerte: se dio la vuelta en la orilla y es probable que muera.

Los cangrejos herradura se alimentan de alimentos para animales. Su dieta se basa en moluscos bivalvos, anélidos y gusanos poliquetos, peces pequeños y crustáceos. Se ha observado que los cangrejos herradura pueden comer algas, aunque esto es solo una adición menor a su dieta. En los acuarios, estos animales comían voluntariamente trozos de carne ordinaria.

El caparazón de estos cangrejos herradura está cubierto de conchas de bellotas marinas, parásitos frecuentes pero inofensivos de estos animales.

Fuera de la temporada de cría, los cangrejos herradura se crían uno a uno; su organización primitiva no permite ninguna comunicación. Pero todo cambia con la llegada del verano. Durante este período, todos los cangrejos herradura corren hacia las costas, donde forman densos grupos.

Como caballeros con armaduras pulidas, miles de cangrejos herradura se arrastran hasta la orilla, relucientes de conchas mojadas.

Además, cada animal deja un rastro característico de su cola y patas para caminar sobre la arena. Esta invasión recuerda el aterrizaje de extraterrestres. A menudo, ya al acercarse a la orilla, se dividen en parejas: el macho sujeta a la hembra por el caparazón de uno de los pares de patas. En la playa, la hembra cava un hoyo poco profundo en el que deposita de 200 a 1000 huevos verdosos o amarillos, y el macho los fertiliza inmediatamente. Luego, el par se desplaza hacia un lado y este ciclo se repite varias veces. Habiendo terminado de poner huevos, los cangrejos herradura regresan al elemento agua. Los huevos atraen a muchas gaviotas y limícolas, devastando las nidadas. En arena cálida y húmeda, los huevos se desarrollan durante aproximadamente 1,5 meses, después de lo cual las larvas emergen de ellos, aparentemente similares a los adultos. Aunque los cangrejos herradura pertenecen a invertebrados primitivos, su maduración avanza lentamente: los individuos jóvenes alcanzan la madurez sexual solo a la edad de 9-10 años. Durante este tiempo, tienen tiempo para mudar varias veces, después de cada muda, antes de que el nuevo caparazón tenga tiempo de endurecerse, el cangrejo herradura crece y aumenta de tamaño en aproximadamente un tercio. La vida útil total de estos animales es de 19 a 20 años.

Los playeros islandeses (Calidris canutus) en las orillas de la bahía de Delaware roban el nido de cangrejos herradura justo en el proceso de apareamiento.

Las observaciones han demostrado que la biología de estos animales está plagada de cosas más interesantes. Por lo tanto, durante mucho tiempo no fue posible obtener descendencia de cangrejos herradura en cautiverio. ¡Y solo recientemente fue posible revelar el secreto y evocar el instinto de procreación en ellos colocando la misma arena en la que nacieron en el acuario! Aún no está claro cómo los animales distinguen el sustrato «nativo» de exactamente la misma arena tomada de otra playa. Es difícil creer que los cangrejos de herradura huelan alguna sustancia, porque para reproducirse regresan a su orilla natal solo después de una década y ninguna sustancia en la zona intermareal puede persistir durante tanto tiempo.

Nadie esperaba ningún beneficio de animales tan raros y poco conocidos, y mientras tanto, los cangrejos herradura juegan un papel importante en los ecosistemas y la vida humana. Los adultos son cazados por las tortugas marinas y las nidadas de huevos proporcionan alimento a las aves migratorias. La extinción de los cangrejos de herradura Polifemo en las playas del Atlántico amenaza con matar de hambre a las poblaciones de la lavandera islandesa. Además, estas especies son importantes para los pescadores que las utilizan como cebo para peces grandes. En el siglo pasado, los cangrejos herradura fueron capturados para fertilización, ahora se ha detenido esa presa depredadora.

Una fotografía histórica de 1928 muestra miles de cangrejos herradura apilados para ser enviados a los campos como fertilizante.

Se comen especies asiáticas de cangrejos herradura, pero su preparación requiere una habilidad considerable. El hecho es que en los huevos de estos animales a veces se puede acumular tetrodotoxina, un veneno mortal también contenido en el infame pez globo. No existe un antídoto para la tetrodotoxina, solo se puede detectar antes de su uso con tiras reactivas especiales. A los turistas se les puede ofrecer carne de cangrejo herradura sin huevos (sabe más a pescado que a cangrejo), pero no a todos les gusta por su olor específico. Los gourmets tailandeses prefieren degustar el plato con caviar. Los huevos de cangrejo herradura a veces se usan por separado en tortillas.

Esta ensalada de verduras y huevos de cangrejo herradura se sirve directamente en el caparazón de una hembra capturada.

Pero estos animales son de gran valor para la medicina. El extracto de cáscara de cangrejos herradura se utiliza para la fabricación de apósitos para pacientes quemados. Cuando se aplica, la curación de la piel afectada se acelera dos veces. Y la hemolinfa azul de los cangrejos herradura puede plegarse instantáneamente en presencia de toxinas bacterianas, por lo que se utiliza con fines de diagnóstico para determinar la pureza de los medicamentos, así como en todo tipo de estudios. Para obtener la hemolinfa, los cangrejos herradura se matan o se decanta una parte. En el segundo caso, la tasa de mortalidad oscila entre el 5 y el 30%. Debido a la producción masiva de reactivos para cangrejos herradura, cada año se requieren más, por lo que este tipo de «donación» se presta a críticas. En este sentido, se está investigando la síntesis de un sustituto de sangre artificial para los cangrejos herradura, es de esperar que sean coronados por el éxito, y luego los fósiles vivos sorprenderán a más de una generación de personas.

Colección de hemolinfa de cangrejos herradura.